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青葱岁月意思:白银,明代的法定货币

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全球贸易的旋转木马使得亚洲成为当时的世界贸易中心,而大明帝国无疑又是亚洲的经济中心。华夏帝国需要白银,而欧洲需要中国的商品,这二者的有机结合,构成了当时全球性的贸易经济结构,同时也使得大明王朝成为中国首个使用白银作为货币的朝代。

明代凌濛初撰写的《初刻拍案惊奇》卷一“转运汉遇巧洞庭红波斯胡指破鼍龙壳”一文中,主人公破落户文若虚看见别人经商图利,于是也思量做生意,利用拼凑来的一两银子买了两筐柑橘,而后飘洋出海到达吉零国,因为此国中人没有见过柑橘,以一枚银币一个的价格尽数售出,发了一笔横财。原文中写道:“元来彼国以银为钱,上有文采。有等龙凤文的,最贵重,其次人物,又次禽兽,又次树木,最下通用的,是水草:却都是银铸的,分两不异。适才买橘的,都是一样水草纹的,他道是把下等钱买了好东西去了,所以欢喜。”由此文可以看出,明代不但海外贸易发达,而且已经大规模使用白银作为通用货币,这究竟是小说家言,还是历史上真实如此?

在元代,纸币已成为基本的流通货币,铜钱不再占有主要地位,与此同时,白银的地位上升,在市场上尤其是与中原以外国家和地区进行贸易时,多以白银交易。成吉思汗统一蒙古之后,四处征伐,先后灭掉金国、花拉子模、西辽、西夏,降服了吐蕃,攻占了大理,最终由其后代忽必烈灭了南宋,统一了华夏。当此之时,蒙古人骑兵迅猛,武力强盛,欧亚两洲莫有能当之者,随同蒙古军队一同进发的还有蒙古人的商队,他们带着中国的物产走遍了“黄金家族”所有的统治区域,白银、铜币、黄金、丝绸、珠宝,都成为了可以流通的货币。忽必烈建立大元帝国之后,鉴于当时的币制混乱,于是利用西域地区的色目人主管财政,发行了铜币“大朝通宝”,但是数量有限。色目人经商有一套,搜刮民脂民膏也有一套,但是对于管理汉地的经济,实在是力不从心,举措失当。当时的黄金、白银等贵金属主要用于官方流通,民间百姓主要使用纸钞与铜币,但是因为铜料的短缺,以及信奉佛教的元朝统治者允许寺庙发行供养钱(庙宇钱),使得民间流行的铜钱严重不足。古人并不懂得通货膨胀的理论,所以发行的纸钞也缺乏金属本金的储备,导致元代物价不断飞涨,社会购买力严重不足。

元末,红巾军大起义爆发,加剧了社会经济结构的崩溃,元政府发行的纸钞彻底沦为了废纸。起义军遍布的南方地区,大量的私铸货币纷纷出现——红巾军领袖韩林儿建立大宋政权后,铸造了“龙凤通宝”;张士诚据高邮,号大周,自至正十三年改元天佑,毁铜佛铸造了“天佑通宝”;天完政权领袖徐寿辉铸天启、天定二钱;陈友谅杀掉徐寿辉后,改元大义,铸“大义通宝”;毫州红巾军领袖朱元璋起兵后,也铸造过“大中通宝”。朱元璋采取“高筑墙,广积粮,缓称王”的正确战略,荡平群雄,出兵北伐,击败元顺帝,恢复汉家天下,建立大明王朝之后,统一币制,发行了“洪武通宝”,但因为铜料短缺,只得采用旧钱与废铜器融合重铸的办法,所以新铸铜钱的质感不佳,质量与数量都难以满足社会经济发展的需求,被迫发行纸钞,也就是所谓的“大明宝钞”。

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由于當时人们对中国矿资源勘测的了解与手段有限,误以为中国是一个铜矿资源比较匮乏的国家。故政府认为,随着经济发展和进步,国内有限的铜资源很难满足货币流通的需要。于是,明洪武七年颁布“钞法”,设宝钞提举司,其下再设抄纸、印钞二局和宝钞、行用二库,开始发行大明宝钞。大明宝钞印框高约30厘米、宽约20厘米,是世界上面积最大的纸币。宝钞分六等:壹贯、五百文、三百文、二百文、一百文。但是因为纸钞只发不收,且纸钞的发行面额较大,但是政府却没有储备足够的贵金属货币以稳定币值,导致宝钞难以足额兑换白银或铜钱,购买力直线下降,社会上通货膨胀严重,比如面额一贯的宝钞按政府规定可以兑换白银一辆或铜钱1000文,但是在宝钞发行中期实际兑换的时候只能兑换300到400文,大明宝钞发行的后期,更是等同于废纸,完全丧失了社会信用,一贯宝钞连双草鞋都买不了。

在这种情况下,大明宝钞逐渐退出货币市场,明初皇帝经常赐给心腹臣僚酒食、袍服、丝绸、宝钞,这在《明太祖实录》《明成祖实录》《明宣宗实录》中多有记载,但是到了《明孝宗实录》中就再也见不到皇帝赏赐臣下宝钞的记载。与此相对,金属货币的地位就无形中得到提升与巩固。

明代自明太祖朱元璋开始,共有十个皇帝铸过年号钱,因为避讳明太祖朱元璋的“元”字,明代的钱币统称为“通宝”,而不叫“元宝”。但是令后世称奇的是,明代虽然各个帝王先后发行了名目众多的年号钱,如“洪武通宝”、“永乐通宝”、“嘉靖通宝”,但是市面上的流通钱币,却远远满足不了当时商品货币经济的发展。朝廷与百姓都大量使用白银作为硬通货币,并且大明王朝也是中国第一个以白银为货币体系主体的朝代,这与当时的“铜荒”现象息息相关。

古代中原王朝,自宋代开始,就一直爆发“铜荒”,铜矿和食盐一样,属于政府垄断产品,严禁私人开采,防止民间铸钱,与官府争利。因为严禁民间开采铜矿,加之大量的铜料被皇室或政府铸成精美的铜器,作为礼器或生活用品流通于上流社会,因此用于铸钱的铜料相对减少。在这种情况下,因为市场流通的货币减少,铜币的市场购买力相应提高,于是大量的持币人选择了储藏货币,以积累财富,如同今天人们储备黄金、白银、珠宝。同时由于铜器价贵,铜钱价贱,不法商贩们为了赚取二者之间的高额差价,私自毁铸铜钱、熔铸铜器的现象屡禁不止,使得市面上流通的铜币越来越少。这种扰乱市场秩序的非法行为由于可以获得高达5-10倍的暴利,所以依靠政府的强制力也难以消除。

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